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元宇宙,进去还出得来吗?

文 | 严锋

一个幽灵,元宇宙的幽灵,在人类世界游荡。一时间,万众争说元宇宙,无数企业想戴上元宇宙这顶帽子。

有人欢喜有人忧,有人认为元宇宙是未来,有人认为是泡沫,还有人认为是毒品,会腐蚀人的心灵,甚至会把人类引向万劫不复的深渊。

那么,什么是元宇宙?这是一个源于科幻的概念,也是人类最古老的梦想。

我们可以把传统的现实世界看成是一个现实宇宙,同时,我们又很早就有了另一个宇宙,那就是想象的宇宙:文学、绘画、戏剧、电影……在过去,这两个宇宙是相互分离的,我们不可能在看着《红楼梦》的时候就真的走进去了。

不过有意思的是《红楼梦》里还真的描写了这样的场景,还更具体地设想了一个非常有科幻感的穿越设备:风月宝鉴。

电视剧《红楼梦》剧照 风月宝鉴

无论如何,那种对超越现实,从现实宇宙进入到想象宇宙的渴望是真实而强烈的。随着科技的发展,这两个宇宙之间的界线开始被打破,它们越来越互相融合。

比如购物这种非常现实的事情,现在虚拟世界中就可以完成,甚至可以用虚拟的货币,而这种虚拟的货币又是在虚拟的世界中通过虚拟的活动来获得。也可以这么说,人类的虚拟活动正越来越具有实体性的力量。

这种融合的结果,就是元宇宙。

从这个意义上来说,人类走向元宇宙的历程,从几万年前我们的祖先在岩洞里画上的第一笔胡涂乱抹就开始了。

元宇宙就是人类精神投射的另一个空间,所有的人类艺术都自带元宇宙属性。

数字技术的发展,推动人类对元宇宙的建构进入了一个新的阶段。电脑网络是元宇宙更为具象的版本,它既像传统的文学艺术,是我们的想象和虚构,它又有现实性,而且本身就越来越影响现实,成为现实。

社交媒体具有自组织的机制,能够自己生产内容,不断进化,形成有机的生态。

这已经非常接近元宇宙这个词的来源、科幻小说《雪崩》里的场景了:一个五花八门的江湖,有着自身的运行机制。它是虚拟的,但是与现实息息相关。

可以把元宇宙理解成一个强化版的互联网,目前网络中有的,元宇宙里都会有:连通,隔绝,投射,逃避,互助,对抗,真实,虚幻……所有这些已有的元素都会以强化的形式出现。

我们也可以把游戏看成是元宇宙的另一种形态。

有不少元宇宙相关产业的人说元宇宙不是游戏,扎克伯格也强调这是社交和办公,他们想要把元宇宙与游戏脱绑,其心可感。

事实上元宇宙与游戏同源,是一体两面。理解元宇宙需要游戏的视角,反之亦然。

还是拿《雪崩》来说,今天玩游戏的人一看这个小说就明白,里面的元宇宙就是一个大型多人在线游戏,充斥着各种游戏的场景:化身,扮演,任务,规则,世界构建等等。

以《雪崩》为代表的赛博朋克小说也是对互联网的预言,后来的网络在很大程度上就是按照这些小说的脚本发展的。

网络与游戏具有共生机制和协同演化的趋势,在虚拟化、交互性和跨越性这些方面为元宇宙打下物理和心理的基础。游戏的人是元宇宙的新主体。

那么,眼下爆炒的元宇宙与“传统的”游戏和网络又有什么不同呢?

本文作者严锋在美国加州迪士尼玩VR《星球大战:维达永生》

元宇宙可以看成是游戏和网络产品的下一代。那些上一代产品还是有很多局限,比如屏幕是2D的,你还是在那个世界外面,并不能真正地走进去。

新一代的元宇宙是一种维度的提升,你会以各种方式进一步“走进”这个世界。那么这当然也会借助最新的技术,那就是我寂寞地鼓吹了多年的虚拟现实、增强现实和混合现实技术。经过多年的积累,这些技术已经开始初具雏形,在消费和商业领域登堂入场,展露风采。

当然还远不止是硬件的进步,这里的核心是界线的打破,维度的提升。

元宇宙是一种新的超越和融合:信息、社交、游戏、教育、工作、现实、虚拟……这些以往被分割的领域都随着技术的发展越来越被整合进来。

我们会变得既是读者又是作者,既是观众又是演员,既是生产者又是消费者,既是教育者又是被教育者。而这些活动都会具有更加令人沉浸和交互的模式,也就是游戏模式。

人的游戏天性会与各种人类活动发生新的融合,工作和学习会变得更加有趣,也更加方便,更具有创造性。这听上去是多么激动人心,这就是我为什么一直看好虚拟现实和游戏的根本原因。现在,这个漫长缓慢的趋势好像突然一下子变得强烈起来。

如果人能够在虚拟世界中完成购物、办公、种植、采矿、教育、医疗、社交、婚恋……而且是以更轻松更好玩更自由的方式,那么传统的现实世界会发生什么样的改变?

我们还需要在现实中生活吗?

我们还需要忍受现实的各种隔绝、排队、拥堵、塞车吗?

人们会越来越向虚拟世界迁移吗?

也许,在不那么遥远的未来,我们依然保留我们的肉身和现实的存在,但只是把它们当作一个躯壳,一种最基本的硬件,而把更多的精力用来构建和享受我们的软件,我们的内容和应用,也就是虚拟世界?

这也是对元宇宙最大的争议所在。

电影《机器人瓦力》中描绘的未来

有一种对元宇宙的否定,认为元宇宙太虚幻:元宇宙能让人吃到红烧肉吗?元宇宙目前不能让人直接吃到红烧肉,但这两者不是对立的关系,为啥不能嘴里含着红烧肉建设元宇宙呢?

虚拟与现实本来就是一体两面,现在关系还越来越密切。

比如脸书(现已改名Meta,就是Metaverse的那个Meta)推出的Horizon Workroom的办公应用,可以让人更高效快乐地在元宇宙里办公,那是能创造真实的价值,也能换来香喷喷的红烧肉的。

还有一种对元宇宙的恐惧,认为元宇宙会毁灭人类。

这些人借用刘慈欣对虚拟现实的批判,认为元宇宙能让人以虚拟的方式轻易满足各种欲望,从而会消磨人向外探索的意志。

刘慈欣 图片来源:红星新闻

这里面存在着不少误解。刘慈欣当然是太空派,认为人类的未来是星辰大海,但他并不反对虚拟现实本身。相反,他认为这是太空开发不可少的技术。

因为航天的探索开发离不开包括虚拟现实人工智能在内的IT技术,能够使我们在不用人类亲自冒险的情况下,在太空探索中完成大部分的工作。

他认为理想的状况是人类内向的发展和外向的发展同时进行,互相促进。

在他的《黄金原野》里,正是地球上的亿万人借助虚拟现实技术,与遥远的失事飞船上的宇航员以虚拟的方式朝夕相处,建立了强烈的共情,才推动地球上的政府进行巨大投入,制造更强大的飞船去实施营救,从而促进了宇航事业的发展。

刘慈欣小说改编电影《流浪地球》

那么,元宇宙就前景一片光明了吗?且慢太高兴。

我从人性和技术发展的角度看好这个元宇宙的大趋势,但是最近的大热,恕我直言,炒作的成分居多。新的元宇宙愿景需要强有力的虚拟现实设备的支撑。

我拥有几乎所有的这些设备,清楚地知道它们的局限:芯片的运算能力不足,清晰度不够,视场角太小,图像延迟,对身体动作的定位不够精确,容易造成晕眩,内容不够。更重要的是,目前的设备都太大,太重,戴在头上还破坏发型。这些都有待于技术的发展和内容的开发来解决。

元宇宙要能成为较为主流化的现实,起码还要5到10年的时间,这方面还需要很多漫长的工作。

人类正在经历一场深刻的变化。从前我们的生活就是肉身的生活,我们的现实就是眼前的现实,我们的世界就是周围的世界。随着电报、电话和电视的来临,人类开始走入通信的时代。你可能以为这只是交流更方便了,然而这何止是工具的进步,我们的生命、人之为人的根本都发生了变化。

如果人就是信息,当越来越多的人际信息能够以即时的方式传递,人与人的传统界线就逐渐被打破,距离开始消失。

数码和网络把人与人、人与世界的关系推向一个新世纪,元宇宙就是这种关系发展的体现,是人类精神新的生长点。就像网络和AI一样,元宇宙不是会不会来的问题,是以什么形态来的问题。

元宇宙是一个过程,现实与虚拟融合的过程。没有虚拟就没有想象,就没有对现实的重构,就没有文明的发展。没有虚拟就没有现实。一切艺术都是虚拟与现实的结合,都是某种意义上的元宇宙。艺术与生活随着科技的发展走向新的融合,这是元宇宙的新阶段。当然,这也会是一个漫长的探索的过程。

元宇宙降临之日,人类脱胎换骨之时。

作者为复旦大学中文系教授

赛博这个词源于古希腊,原意为“舵手”,引申出来的意思为“掌控”,后来天才数学家诺伯特·维纳出版了《控制论》,复活了“赛博”这个词,并将“控制”与数字信息联系了起来,这样,赛博几乎成为了电脑和网络的同义词了。朋克本来是一种简单粗暴的音乐类型,有些地区也会将“朋克”叫做“叛客”,比如敢在下班之后不接老板电话,这就很“朋克”了。就算你没有朋克的胆,肯定也有一颗朋克的心,挣脱生活中各种网的束缚,这不单是鸟和鱼的天性,也是人的天性。元宇宙鼻祖:科幻作品《雪崩》赛博朋克,最简单的理解就是“高科技,低生活”。尼尔·斯蒂芬森的《雪崩》是后赛博朋克最具代表性的科幻作品。斯蒂芬森创造了一个并非以往想象中的互联网,而是一个和社会紧密联系的三维数字空间,与现实世界平行,在现实世界中地理位置彼此隔绝的人们可以通过各自的“化身”进行交流娱乐。所有现实世界中的人,在这个虚拟世界中都有一个“网络分身”。这个虚拟世界在英文原著中叫“Metaverse”。它由Meta和Verse两个词组成。这Metaverse就是现在火得一塌糊涂的——元宇宙。元宇宙可能的形态电影《头号玩家》常被认为是目前对元宇宙概念最接近的表现。在电影中,现实世界的人们能够通过VR设备进入名为“绿洲”的虚拟世界,并在其中娱乐、工作甚至生活。目前,元宇宙的概念主要集中于社交、游戏、内容等娱乐领域,未来,元宇宙的渗透主要发生在能提升生产生活效率的领域。以VR/AR等显示技术和云技术为主,全真互联网指导下的智慧城市、逐步形成闭环的虚拟消费体系、线上线下有机打通所构成的虚拟化服务形式,以及更加成熟的数字资产金融生态,构成元宇宙重要的组成部分。未来的元宇宙会是一个开放与封闭体系共存甚至可以局部连通、大宇宙和小宇宙相互嵌套、小宇宙有机会膨胀扩张、大宇宙有机会碰撞整合的宇宙,就像我们的真实宇宙一样,将由多个不同风格、不同领域的元宇宙组成更大的元宇宙,用户的身份和资产原生地跨元宇宙同步,人们的生活方式、生产模式和组织治理方式等均将重构。

整理:陈冰



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原文地址《 元宇宙,进去还出得来吗?》发布于2021-12-21
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